Dios ama a México: el yacimiento de litio más grande del mundo está en Sonora

litio

Sobre la marcha…

Por Rafael Martínez de la Borbolla

@rafaborbolla

“México es mi tierra. No nací aquí, pero lo amo. Es el país más bello del mundo. Ahorita está dormido el gigante. Lo veo, el gigante de América está durmiendo la siesta, la noche o no sé qué, pero él no está despierto totalmente”. Chavela Vargas

El litio (lithium, en inglés) es un elemento químico descubierto en 1907 por Johann Arfvedson, que pertenece a los metales alcalinos. Su número atómico es 3 y su ubicación en la tabla periódica es en el grupo I, periodo 2. En su forma pura es un metal de color plateado que se oxida rápidamente si entra en contacto con agua o simplemente con el aire.

La particularidad de este elemento se debe a que es el elemento solido más ligero que existe: su densidad es la mitad (casi) de la del agua (0.535 g/cm3). Al contacto con agua se produce una reacción exotérmica, si bien menos violenta que la del sodio (con agua).

El litio tiene múltiples usos. El de las baterías para teléfonos y automóviles es el que más ha crecido en los últimos años. Pero este mineral tiene otros usos potenciales, entre los que aparecen aplicaciones que ya son conocidas y que aún no están ampliamente desarrolladas: baterías de alta densidad energética, baterías de gran escala para estabilización y almacenamiento de redes eléctricas, aleaciones de bajo peso y refuerzo de hojas de turbinas. 

El litio se emplea también en grasas y aceites que resisten el calor, además en aleaciones junto a aluminio y cobre para alivianar componentes estructurales de la industria aeronáutica. Asimismo, se emplea en la elaboración de polímeros, en filtros de aire y otros usos, entre los que se destaca el medicinal, en psicofármacos (como estabilizante del ánimo).

Hay quienes avistan una sociedad “inalámbrica” y libre de combustibles fósiles. Las baterías de ion de litio han cambiado sustancialmente las tecnologías de la comunicación y han significado una metamorfosis en la forma en que nos comunicamos. También han tenido un impacto feroz en el transporte y en la electrificación rural.

El cambio en la matriz energética mundial juega un papel importante en la guerra comercial y la disputa por la hegemonía. Mientras que EE. UU. quiere conservar el petróleo como fuente de energía, por ser su principal exportación, China está cambiando su matriz energética y empujando las energías limpias a menores precios en el mercado mundial. En este contexto, el litio juega un papel importante por ser el insumo principal para las baterías, incluidas las de los automóviles eléctricos.

Pues bien, en la región limítrofe entre Chihuahua y Sonora, afectada por la actividad del crimen organizado -ahí fue atacada la familia LeBarón-, está el corazón de un negocio nunca antes explotado en el país: el litio, mineral que está llamado a ser el petróleo del futuro. Justo en esa zona de México, la Secretaria de Economía anunció el descubrimiento en el municipio de Bacadéhuachi de un mega yacimiento de litio, con el cual el país se convertirá en uno de los mayores productores del mundo.

Las reservas probadas y probables del yacimiento mexicano superan los 21 millones de toneladas del campo Uyuni, en Bolivia; la diferencia, explicó Carlos Alberto Jiménez, investigador y especialista de la Facultad de Negocios de la Universidad La Salle, es que las del país sudamericano están certificadas; es decir, hay certeza de que existen, mientras las de México aún no lo están.

Este yacimiento, que encabeza “El top 10 de las minas de litio más grandes del mundo” y fue concesionado durante el sexenio del gobierno de Enrique Peña Nieto, tiene reservas probadas y probables de 243 millones de toneladas. Lejos, en segundo lugar, se encuentra Thacker Pass (Humboldt, Nevada, Estados Unidos), con 179.4 millones de toneladas. 

Bacanora, la empresa canadiense que encabeza el proyecto, señaló en su estudio de viabilidad que el yacimiento, ubicado en Sonora, será una operación a cielo abierto a desarrollarse en dos etapas, con una primera capacidad de producción de 17,500 toneladas anuales de litio, mientras en la segunda la duplicará a 35,000. Y se espera que su vida sea de 19 años.

México debe esforzarse en el desarrollo de su industria del litio, y de alcanzar dichos objetivos se metería de lleno en la élite mundial de productores, toda vez que, según la Secretaría de Economía, la lista es encabezada por Australia, cuya producción anual asciende a 14,300 toneladas, le sigue Chile con 12,000 y Argentina con 5,700 toneladas.

Las reservas de litio en México son muy importantes, pero oficialmente aún no son tan grandes como las que existen en Sudamérica; la realidad es que estamos lejos de las potencias y todavía no existe una industria tan desarrollada, dijo el investigador.

El subsecretario de Minería de la Secretaría de Economía, Francisco José Quiroga, señaló que a diferencia de algunas regiones de Bolivia, Chile y Argentina, donde el litio se encuentra en un compuesto en estado líquido, en el yacimiento de Sonora está en roca, lo cual dificulta un poco más su separación de otros minerales. Sin embargo, destacó que la separación del litio de los otros elementos estará a cargo de la empresa china Ganfeng Lithium. 

No cabe duda, en el siglo XVIII fue el oro, en el XIX la plata, en el XX el petróleo, en el XXI será el litio. Dios ama a México, esperemos esta vez estemos a la altura y se beneficie no a unos pocos, sino a todos los mexicanos. 

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